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¿Puede la nueva Call of Duty League ser la NFL del juego competitivo?

Una estructura renovada tiene como objetivo llevar el juego a una audiencia mayoritaria

El Arsenal de Minneapolis fue el hogar de los Lakers durante los años 50, más tarde se convirtió en el sitio de los icónicos videos musicales de Prince y Aerosmith, y en 1985, fue designado al Registro Nacional de Lugares Históricos de los Estados Unidos. Este fin de semana, sin embargo, será el escenario de algo muy diferente: un vistazo al futuro del profesional Call of Duty.

Todo comienza el viernes por la noche cuando los Chicago Huntsmen se enfrentan al Dallas Empire en el primer partido de la incipiente Call of Duty League (CDL). Los deportes electrónicos de Call of Duty no son nuevos, por supuesto, pero la editorial Activision tiene como objetivo llevar el concepto a la corriente principal con una liga que imita de cerca los deportes tradicionales como la NFL y la NBA. «Queremos que se convierta en algo ampliamente atractivo», dice la comisionada de la CDL Johanna Faries a The Verge, «algo que un nuevo espectador o un espectador ocasional pueda captar o entender».

La liga Call of Duty cuenta con 12 equipos repartidos en 11 ciudades y cuatro países. Cada dos semanas aproximadamente, un equipo organizará un evento al estilo de los torneos en su ciudad de origen, y los puntos de todos estos eventos se contabilizarán, con los ocho mejores clubes ganando un nacimiento en los playoffs al final de la temporada.

Uno de los grandes cambios de la liga es la adopción de una estructura basada en la ciudad, con partidos que se disputarán en todo el mundo. Grandes nombres de los deportes tradicionales han entrado en escena – los Vikings de Minnesota de la NFL son copropietarios del equipo anfitrión del fin de semana de apertura, Minnesota Røkkr, por ejemplo – mientras que se han reimaginado los equipos de COD de larga data. El Faze Clan es ahora el Atlanta Faze, mientras que Optic Gaming, quizás el equipo más exitoso en la historia del juego, está representado por Optic Gaming Los Angeles.

La idea de crear una liga de e-sports que se parezca a una liga deportiva tradicional se ha convertido en un elemento fijo de la industria del juego competitivo durante la última década. Riot Games intentó algo similar cuando introdujo la franquicia en la Serie de Campeonatos de la Liga de Leyendas, mientras que la Liga Profesional de la Liga de Leyendas de China ya tiene equipos con base en la ciudad y acuerdos de patrocinio con gente como Nike. Quizás el ejemplo más ambicioso sea la Liga Overwatch, que comenzó en 2018 y que cuenta con 20 equipos repartidos por tres continentes. La liga se ha ido desarrollando poco a poco a lo largo de dos temporadas, y en 2020 esos equipos celebrarán sus propios partidos en todo el mundo. Pero, antes de la CDL, ese no era el caso de Call of Duty, donde tradicionalmente los equipos competían para clasificarse y ganar torneos importantes durante todo el año.

No es una coincidencia que la OWL y la CDL estén bajo el mismo paraguas corporativo de Activision Blizzard, lo que según Faries «nos proporcionó una tremenda cantidad de información muy rápidamente en este proceso, ya que reimaginamos lo que podría ser una nueva experiencia de deportes electrónicos». Overwatch tuvo un éxito tremendo al ser realmente un pionero del modelo basado en la ciudad. Creemos en esa estructura aquí». Esto parece ser cierto también para los propietarios; 10 de los 12 grupos de propietarios de la CDL también poseen un equipo de Overwatch.

Los Røkkr de Minnesota son una de las excepciones. Y parte de lo que atrajo al copropietario Gary Vaynerchuk a Call of Duty en particular es su prominencia en la cultura pop. «Está atascado en la cultura», explica. «La diferencia entre Call of Duty y, digamos Doom, es que la gente guay juega a Call of Duty. Los artistas más geniales, raperos, atletas, celebridades no hablaban de Doom. Todavía era una cultura nerd. Estamos en un punto en el que los videojuegos forman parte de la cultura pop, y Call of Duty ocupa un lugar muy alto en ese léxico. «El equipo más importante en la historia del juego está representado por Optic Gaming Los Angeles.

La CDL está tratando de aprovechar eso cuando se trata de sus eventos en vivo. La liga ha introducido algo llamado «hype battles», que son esencialmente partidos a muerte de celebridades 2v2. En el evento de Minnesota, participarán estrellas como el músico Vince Staples y el centro de los Minnesota Timberwolves Karl-Anthony Towns – el autoproclamado mejor jugador de Call of Duty de la NBA. De manera similar, la liga está haciendo esfuerzos para convertir a sus propios jugadores en estrellas de la corriente principal, comenzando con una serie de documentales de cinco partes llamada La Campaña, que sigue a los Chicago Hunstmen durante las semanas previas al lanzamiento de la CDL. La liga incluso se asoció con el famoso diseñador de zapatillas de deporte Salvador «Kickstradomis» Amezcua para crear zapatos personalizados para sus jugadores.

ESTÁ ATASCADO EN LA CULTURA

Y aunque todavía no se ha jugado un partido, la liga ya ha demostrado ser muy ágil. Inicialmente, la CDL planeó tener lo que llamó una estructura de «gira mundial», en la que cada ciudad acogería dos eventos a lo largo de la temporada. Pero tras las quejas de aficionados y jugadores, la liga cambió de rumbo, con un nuevo programa que tiene menos eventos, así como la estructura de torneos más tradicional con la que ya están familiarizados los aficionados de Call of Duty.

«Fue un esfuerzo tremendo, y poder hacerlo tan ágil y rápidamente como lo hicimos, y salir mejor parados por ello, es exactamente el tipo de agilidad que nos gustaría encarnar», explica Faries. La nueva configuración significa menos tensión en los viajes de los jugadores y, en teoría, más eventos emocionantes para los espectadores, ya que cada evento tiene su propio drama y campeón incorporado. «Queremos ser una liga que escuche, queremos ser una liga que no se preocupe por apegarse a las estructuras e ideas», añade. «Si hay una mejor allá afuera, estamos felices de perseguirla».

A pesar de todo el dinero que hay detrás, la CDL está lejos de ser un éxito garantizado. Todavía no se ha demostrado que la estructura basada en la ciudad funcione realmente para los deportes electrónicos, y que el coste añadido de los viajes y la celebración de eventos puede recrear el tipo de bases de fans locales y de base que hacen que los deportes tradicionales funcionen. Pero hay razones para creer que Call of Duty podría ser el escaparate ideal para este tipo de estructura. Por un lado, está su popularidad duradera -según el Grupo NPD, siete de los diez partidos más vendidos en Estados Unidos en la última década fueron títulos de Call of Duty-, así como su presencia singular en la corriente principal de la sociedad, a la que sólo puede rivalizar el Fortnite.

Es una gran apuesta para los propietarios y los jugadores, y también algo que se reunió sorprendentemente rápido. Mientras que a la Overwatch League le llevó dos años averiguar los pormenores de que los equipos organizaran sus propios partidos, la CDL se está sumergiendo de lleno en su debut. Y a pesar de esa velocidad, los involucrados están ansiosos por empezar.

«¿Por qué esperar?» pregunta el director de operaciones de Røkkr, Brett Diamond. «Pongamos esto en marcha.»

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